Одна из особенностей перехода Коммунистической партии и Советского государства к «военному коммунизму» заключалась в том, что он осуществлялся не в результате пересмотра уже проводившейся экономической политики и отказа от нее, а в результате постепенного ее изменения мерами, которые диктовались условиями войны, голода и разрухи. Коммунистическая партия корректировала экономическую политику Советской власти, вводила в нее новые элементы с учетом конкретных военно- политических задач и в соответствии с курсом на социалистическое строительство. Переход к «военному коммунизму» не был партией заранее запланирован, предусмотрен. Начавшись примерно в середине 1918 г. с чрезвычайных продовольственных декретов, он завершился к началу 1920 г. Только в 1920 г., на последнем этапе гражданской войны, «военный коммунизм» представлял собой в известной мере новую систему экономических мер.

Термин «военный коммунизм» суммирует те черты, особенности экономической политики Советской власти в годы гражданской войны и интервенции, которые были навязаны условиями войны, а именно ускоренные темпы социалистических преобразований в области производства (национализация не только крупной, но и средней и части мелкой промышленности), организация распределения без учета законов товарного хозяйства, свертывание товарно-денежных отношений, применение чрезвычайных мобилизационных методов в решении хозяйственных задач.

Термин «военный коммунизм» не охватывает все стороны экономической политики Советского государства в годы гражданской войны, он не передает всего содержания социально-экономического развития Советской республики в 1918—1920 гг. Даже в кульминационный период «военного коммунизма» (конец 1920 — начало 1921 г.) осуществлялись меры «невоенно-коммунистического» характера (борьба с уравнительностью, поиски путей к материальному стимулированию труда, усилия по организации и расширению производства, коммунистические субботники). Вынужденное пойти на крайнюю централизацию в управлении, Советское государство в то же время делало все возможное для привлечения широких трудящихся масс к государственному управлению и укреплению принципа демократического централизма.